» » Nieuwsarchief
 
» 30/12/2006 - Artikel uit "Het Nieuwsblad" 20 december 06

,,Ik stapte op Armstrong af en zei: Hi, I am Gianni''
The American Dream van Gianni Meersman komt uit

Met negen zijn ze, de Belgen die van de beloften naar een ProTourploeg overstappen. Gianni Meersman is echter de enige die debuteert in het buitenland. Bij Discovery Channel dan nog. ,,Voor het eerst in Amerika. Bij Armstrong en bij Basso. Dan loop je met knikkende knieën.'' Zoals een kind naar Sinterklaas hunkert, zo keek Gianni Meersman uit naar de stage begin december in het Texaanse Austin, waar in de thuisbasis van Discovery Channel alle nieuwkomers van de ploeg verzamelden. Namen als Ivan Basso, Levi Leipheimer, Tomas Vaitkus, Sergio Paulinho...

,,Van de luchthaven reed ik naar downtown Austin, het zakencentrum van de hoofdstad van Texas. Het was allemaal overweldigend. Moderne wolkenkrabbers bij de vleet. Plaats van afspraak was P.F Chang's China Bistro, niet ver van ons hotel, waar het team op zaterdagavond at.'' Een mastodontrestaurant naar Belgische normen, maar best kneuterig klein voor de gemiddelde Texaan. ,,Ik keek door de ruiten en zag ze allemaal op een rij zitten: de Girowinnaar, de winnaar van de Dauphiné Libéré... Allemaal 'big wheels' die ik enkel kende van op tv. Ik stapte recht op Ivan Basso af en zei: I am Gianni . Hij antwoordde me: Ciao, I am Ivan . Hetzelfde scenario herhaalde zich bij Lance: I am Lance , zei hij. Het ijs was gebroken.''

Als 'Kuifje in Wonderland', zo voelde de amper 21-jarige Meulebekenaar zich toen hij de 'Four Seasons' opzocht, de uitvalsbasis van de kennismakingsstage van zijn eerste profploeg. Four Seasons is als tophotel 'the place to be' in de hoofdstad van Texas, waar de CEO's van hightechbedrijven als Dell, Intel en AMD uit de Silicon Hills, Lance Armstrong, of filmsterren als Matthew McConaughey en Sandra Bullock elkaar voor de voeten lopen.

,,Zo'n luxehotel had ik nog nooit gezien. Portiers in ceremoniecape en kepie hielden voor jou de deur open. Kostprijs voor één nacht: tussen de 350 (270 euro, red.) en 450 dollar (circa 347 euro, red.) . Tot twee keer per dag werd je bed opgemaakt. Ik voelde me onwennig bij zoveel luxe. Mijn kamergenoot was John Devine, een Amerikaanse belofte uit Colorado Springs, die volgende zomer naar de profs overstapt. Hij vroeg me direct waar ik in België woonde. Hij kende Meulebeke, want hij verbleef al met de nationale Amerikaanse ploeg in Izegem, bij Noël Dejonckheere.''

Moeder ongerust

Moeder Nadine had behoorlijk wat schrik voor de entree van haar oudste zoon Gianni bij Discovery Channel, want in het boek Tom Boonen, Mijn Verhaal had ze gelezen over Boonens debuut bij het toenmalige US Postal Service.

,,Onnodig. Al bij al was het een overweldigende ervaring in een land waar alles zoveel keer groter. Dan heb ik het over het flatgebouw waarin Tailwind Sports, de administratie van de ploeg, is ondergebracht. Over de jeeps, de Bentley's, de Hummers die voor de lobby van het hotel stilvielen. De breedte van de wegen, al zijn ze wel wat saai om te trainen. Meestal monotoon recht. Ze liggen er ook slecht bij. Heel frappant was wel dat je na tien minuten fietsen volledig buiten downtown was en bijna geen auto's meer tegenkwam. Tijdens de week laat de Amerikaan de fiets op stal, maar het viel me wel op dat er op zaterdag recreatief wordt gefietst. Het weer was beter dan hier, al weet ik nu heel goed wat de Texanen bedoelen met de uitdrukking: als het weer tegenvalt, wacht een uurtje .''

Tot drie keer toe nam Lance Armstrong in zijn geboortestreek zelf de groep op sleeptouw. ,,Hij, de man die in poster bij mij thuis op de slaapkamer hangt, broederlijk naast Frank Vandenbroucke, die ik vooral bewonderde om zijn zit en zijn uitslagen als jeugdrenner. Zijn streken spreken me minder aan.''

,,Meerijden met een wereldster die zeven keer de Tour won blijft een aparte ervaring. Ik liet hem wijselijk naast Ivan Basso peddelen. Toen ik naar voren inschoof, hield ik bijtijds halt. Ik ken mijn plaats. Bij mensen als Tomas Vaitkus, toch de Litouwer die dit jaar een Girorit won, was ik meer mezelf. Hij nodigde me overigens uit naar Calpe, waar ik in januari ga trainen. Anderzijds stelde ik vast dat Ivan Basso echt wel heel eenvoudig is gebleven. Een doodnormale jongen zonder kapsones, maar wel een leider. Bij Lance Armstrong daarentegen zie je onmiddellijk dat hij veel meer is dan alleen maar een kampioen in zijn vak. Opvallend was ook dat we heel anoniem door de Texaanse hoofdstad trokken, zowel in het hotel als langs de trainingswegen. Alleen als Lance erbij was, ging er een lichtje branden. Hij is in Amerika even bekend als Eddy Merckx bij ons.''

,,De traditie wil dat we elke avond ergens anders in Austin gaan eten. Op een avond was er nog een plaats over aan de tafel met Armstrong, Basso en Johan Bruyneel. Ik ging wijselijk naar de andere tafel, terwijl mijn kamergenoot Devine zonder schroom plaatsnam bij The Boss . Het zal wel het verschil in mentaliteit zijn tussen een Amerikaan en een Vlaming. Ik ken mijn plaats. Een persoonlijk hoogtepunt was dat Ivan Basso me de laatste zaterdag kwam vragen of ik geen zin had om met hem mee te gaan shoppen in zo'n 'Warehouse Center'. Hij wou wat spulletjes kopen voor dochter Domitilla en zoontje Santiago.''

Bij Lance over de vloer

En dan was er nog de ontvangst ten huize van Lance Armstrong. ,,Mijn ploegleider Dirk Demol vertelde me dat het de allereerste keer was dat 'The Boss' het team uitnodigde. Zo'n villa had ik ook nog nooit gezien. Indrukwekkend, zoals ook een halletje tussenin waarin een open haard brandde en een zetel stond. Eigenlijk voelde ik me te beschaamd om veel rond te lopen. Wat me vooral bijblijft, is de kerstversiering eenmaal je de hermetisch afgesloten inrijpoort was gepasseerd. Honderdduizend of tweehonderdduizend lichten aan de bomen? Ik weet het niet. Daarna trokken we nog naar de villa van een vriend van hem. Ik dacht dat ik in een museum was beland. Het ene waardevolle historische werk naast het andere, meestal religieus geïnspireerd.''

,,Austin blijft voor mij een onvergetelijke ervaring. Ik kijk al uit naar het tweede trainingskamp in januari in Solvang, Californië. Schrik dat ik daar nog afga, heb ik niet langer. Ik heb het gevoel dat de groep van de nieuwkomers heel goed is gesmeed. Zo zag ik Levi Leipheimer met de dag meer openbloeien.''

Samen met Stijn Devolder en Jurgen Van Goolen vormt nieuwkomer Gianni Meersman de 'drie Vlaamse Musketiers' bij een team dat met manager Johan Bruyneel en ploegleiders Dirk Demol, Lorenzo Lapage en de Brit Sean Yates behoorlijk veel Vlaams spreekt. Meersman had al midden 2005 een tweejaarscontract op zak. De blonde Meulebekenaar beseft dat hij een bofkont is.

,,Als tweedejaarsbelofte won ik twee jaar geleden de Omloop van Henegouwen, een klassieker. Davitamon-Lotto kwam onmiddellijk aan de mouw trekken; Quick Step-Innergetic volgde snel. Toen kwam er een telefoontje van Dirk Demol die zei dat ik ook bij Discovery Channel terecht kon. Dirk volgde me al langer. Ik heb geen seconde getwijfeld. Ik besef heel goed dat ik bij een van de selecte topteams van de wereld mag debuteren. Deze week zei Serge Pauwels het me nog op training. Weet jij eigenlijk wel goed waar je bent beland? De collega-coureurs kicken alleen al op dat uitgebreid assortiment Nike-kledij.''

Meersman won vorig jaar de 'Jonge Flandrien 2005', maar nu liep het minder. ,,Ik totaliseerde weliswaar acht overwinningen, maar ik werkte iets minder intensief. Ik werd tweede in Zellik-Galmaarden, in een rit in de Ruban Grantier Breton, in Le Circuit des Ardennes en in de Tour de l'Isard. Had ik dit allemaal gewonnen, dan was het een boerenjaar. Met je uitslagen moet je ook niet bij Basso afkomen. Ik weet zelfs niet of hij me vóór de Discoverystage kende.''

,,Mijn uitgangspunt is heel simpel: ik voel me nu opnieuw aspirant. Ik weet helemaal nog niet wat ik wel en niet kan. Bij de jeugd kon ik bergop behoorlijk uit de voeten en kon wat tijdrijden. Maar wat betekent dat nu? Ik begin op nul. Water dragen wordt mijn eerste opdracht.''

Andere planeet

Ex-Parijs-Roubaixwinnaar Dirk Demol is de man die Meersman naar The States loodste, zoals hij dat eerder al deed met Tom Boonen, Jurgen Van den Broeck en Leif Hoste. De Bavikhovenaar heeft een neus voor jong talent.

,,Het leek alsof Meersman dit seizoen wat bleef hangen, maar ik kende zijn situatie bij Beveren 2000, de satellietploeg van Quick Step. Hij werd onterecht thuisgelaten van de Ronde van Aosta, waardoor hij het WK kon vergeten. Voor mij behoort hij tot de drie beste Belgische beloften. Op één lijn met tijdritwereldkampioen Dominique Cornu en Greg Van Avermaet (allebei Predictor-Lotto, red). ''

,,Precies op het WK een jaar eerder in Madrid, waar hij zevende werd, heeft Gianni me voorgoed overtuigd. Ik stond op een heuvel anoniem toe te kijken. Tot twee keer toe zag ik hem bergop een scheve situatie rechtzetten. Hij was nog maar dik negentien. Ik zag genoeg.''

,,Meersman debuteert in eigen land in Kuurne-Brussel-Kuurne, maar krijgt eenmaal het voorjaar uitgeraasd kansen om misschien in Catalonië of Zwitserland van de ProTour te proeven. Ik denk dat het eerder een type wordt voor de Waalse wedstrijden'', zegt Demol.

,,We laten Gianni rustig van alles proeven. Hij is hier op een andere planeet terechtgekomen. Hij heeft zijn entree niet gemist, ook al moet dit allemaal op een twintiger enorm indruk maken.''

De West-Vlaamse ploegleider heeft geen schrik dat het met Meersman dezelfde pijnlijke kant opgaat als met Boonen, Van den Broeck en Hoste. ,,Dat zijn de risico's van dit vak. Als er einde 2007 iemand met een zak geld voor de deur staat van Stijn Devolder, dan is het aan hem.''

De vlotte prater Meersman - een kruising van Boonen en VDB (,,Ik hield van zijn boude uitspraken''), treft bij Discovery Channel straks ook zijn vader Luc aan. Meersman Sr is een ex-prof en was dit seizoen nog ombudsman bij Davitamon-Lotto. ,,Da's natuurlijk leuk. Al denk ik niet dat we dikwijls hetzelfde programma zullen hebben. Mijn grootvader Maurice was ook prof en reed in 1948 zijn enige Tour, maar gaf na een crash in de cols op. Onlangs kreeg ik een doos vol vergeelde foto's, dat was een betekenisvol moment. Maar eigenlijk praat ik zelden over koers. Ook niet met mijn vader en mijn broer Luigi (gestopt als jeugdrenner, re d.). ''
 
[Terug naar archief]
Etixx - Quick.Step

» » Follow Gianni on Twitter !
 
 
» » Volgende wedstrijd
Nog niet bekend